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惠更斯发现土星光环 

1610年,意大利科学家伽利略用他刚发明的天文望远镜,发现土星的形状奇特而多变,宛如一个球体两侧各有一个小小的附属物,一段时间后这两个附属物又似乎隐匿不见了。他和后来的一些观测者对此都深感困惑。

1656年,荷兰数学家、物理学家、天文学家惠更斯用放大率为50倍的自制望远镜,发现土星被一个与之同心的扁平圆环围绕着。他按当时科学界的流行做法,用一个拉丁文的字谜宣告自己已有所发现。1659年,他确定自己的发现正确无误,遂在同年出版的《土星系统》一书中揭晓谜底:“有环围绕,又扁又平,不与土星接触,而与黄道斜交”,并附图说明由于土星同地球的相对位置不断变化,地球上所见的土星光环形态如何随之而变化。1856—1859年,英国物理学家麦克斯韦运用天体力学理论证明,土星光环由环绕土星运行的无数固体质点构成,而不是一个固态的整块,该理论后来为观测所证实。此后长达3个世纪之久,土星光环一直被视为大自然中独一无二的奇迹,直到20世纪后期人们才陆续发现天王星环、木星环和海王星环。

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