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机械论与活力论相抗衡 

生命究竟是什么?只是由化学元素构成的肉体吗?思想从何而来?来自灵魂吗?这些问题困扰着世世代代的人们。古希腊人认为灵魂和肉体是不可分割的整体;凌驾于物质之上的灵魂控制着躯体,赋予生命意义和目的。亚里士多徳认为植物有司营养和繁殖的灵魂,动物还有司感觉的灵魂,而人类除了这些之外还有理性的灵魂。他的这种“活力论”思想在文艺复兴之前,统治西方一千多年,并为神学所利用。

被称为“近代科学始祖”的笛卡儿出生于文艺复兴末期(1596年)伽利略等人的实验科学、哥白尼的日心说等都深深地触动了笛卡儿,他开始质疑神学理论,认为上帝是否存在、生命的本质之类的问题都应该用理性的尺度去考量。随着在机械学和医学等方面研究的深入,笛卡儿认为肉体和灵魂是截然分开的,生命体本身更像一部机器,只要将其一一分解成足够简单的部分,那生命的运行就是可以理解的——这就是笛卡儿的“机械论”。他还认为动物是纯粹机械的,人才拥有理性的灵魂,人大脑中的松果体就是身体和灵魂的接触点。

17—18世纪,机械论与活力论进行了旷日持久的争论,机械论逐渐占了上风。尽管随着科学的进展,笛卡儿的观点被证明是错误的,但他的思想推动了人们开始用唯物主义的观点去认识和研究生命,从而奠定了近现代生物学的哲学基础。

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